OL Reign-Chicago Red Stars: Sin goles, pero con semis

Chicago Red Stars es ya equipo de semifinales tras tumbar en los penaltis a OL Reign, en un partido que terminaba por cero a cero en el tiempo reglamentario, pero con emoción desde los once metros.


OL Reign de Seattle 0 (3)Chicago Red Stars 0 (4)
Partido definido en penales.

Victoria de Chicago Red Stars sobre OL Reign desde los once metros en el que es ya el sexto empate a cero de la Challenge Cup. (Reign 0-0 Chicago), con dos equipos prácticamente fuera de órbita en el inicio del duelo y que fueron cogiendo ritmo con el paso de los minutos, para terminar siendo, Chicago quien obtiene su billete a semifinales y se une así a; Portland, Houston y Sky Blue. Tercer duelo de la fase final que se decide desde los once metros y que demuestra así el miedo de los equipos y la falta de confianza. Tan sólo Portland, último clasificado de la fase previa, ha sido capaz de anotar un gol en los más de 300 minutos de cuartos de final. 

El primer tiempo deja mucho que desear y nos deja muy fríos, las expectativas no fueron suficientes para ver ni siquiera ocasiones de gol con continuidad. Se esperaba un gran partido por los cambios de ambos preparadores en el once y las caras nuevas, pero más de lo mismo, toque y más toque con miedo y sin agallas para desmoronar la zaga contraria. 

El segundo tiempo tuvo a Reign como dominador, y sí que tuvo más claridad y más movimiento que el primero, tampoco mucha, antes de llegar a la primera hora de juego, cada portera había tenido que repeler una ocasión a bocajarro a demás de un potente disparo de Dibernardo al que le faltó ‘nada y menos’ para colarse en las mallas que defiende Casey Murphy. En el minuto sesenta y seis Kealia Watt gozaría de la oportunidad del partido, tras sortear a varios rivales se plantaría ante la portería contrario sin prácticamente oposición. Una mano de Naeher se encargó de salvar a las de Chicago a falta de veinte minutos para el final. La misma Naeher fue clave en los últimos diez minutos de partido. 

Revive la tanda de penaltis uno x uno:

Reign de SeattleChicago Red Stars
Shirley Cruz. NO Gol. 0-0Julie Ertz. Gol. 0-1
Momiki. Gol. 1-1Dibernardo. Gol. 1-2
Darian Jenkins. Gol. 2-2Kealia Watt. Gol. 2-3
Bethany Balcer. Gol. 3-3Rachel Hill. NO Gol.3-4
OL Reign 3Chicago Red Stars 4
Tanda de penaltis.

La pizarra de Chicago Red Stars:

Con el paso de los minutos, Chicago vio cada vez más difícil eso de clasificarse por la vía rápida, por lo que optó por emplear un juego mucho más clásico, más directo y efectivo y con una cuota muy rebajada de frivolidades. El equipo empezó tratando de marcar los ritmos del partido, algo extraño en sí. Con el paso de los segundos fue volviendo a su estado habitual, el defensivo y el de esperar a su rival, sin prisa para robar el balón. Pero con prisa cuando lo roban para armar el contraataque y desmontar la defensa contraria en una serie de combinaciones que le hacen plantarse en la portería rival de inmediato. 

Fueron Casey Short y Rachel Hill las encargadas de capitalizar la banda izquierda del conjunto ‘blue’, una de las pocas zonas del campo en la que es imposible dañar al equipo de Rory Dames. También la banda derecha se presentó como tarea difícil para el conjunto de Seattle que tuvo que enfocar sus ocasiones en el carril central. En el día de hoy tuvimos la oportunidad de ver a Julie Ertz funcionar en el eje del esquema y yo insisto, me gusta más de mediocentro que de central. ‘Unpopular opinion’

Si me tengo que quedar con una jugadora del bando de Dames, esta es sin duda Alyssa Naeher, una de las pocas porteras de esta Challenge Cup que ha completado todos los partidos  y que sigue mostrando el mismo nivel de frescura que el primer día, toda carencia que muestran las jugadoras de campo, la arreglan las guardametas en esta Challenge Cup.

La pizarra de OL Reign:

Parece que a  OL Reign no le basta con ganar si no que tiene que poner en práctica también un juego de posesión y desde luego de posesión lo ha puesto en práctica. Pero lo que han realizado las ‘whithe’ es simplemente posesión sin más objetivo. Pases en horizontal funcionan de bien poco, ese miedo para tirar un desmarque esa falta de confianza hace que todo sea artificial, sin movimientos naturales. Muchas veces sobretodo desde Estados Unidos, se cree que el juego del ‘tiqui taca’ lo domina aquel que más posesión tiene, pero es totalmente distinto, lo domina aquel que más hace disfrutar al aficionado, pero siempre con el balón en su dominio.

Dentro del conjunto de Seattle me gustaría destacar el trabajo de Darien Jenkins y las numerosas rotaciones en el once que no han tenido el efecto que se esperaba, tampoco la presencia de Fishlock. La baja de Allie Long también ha tenido mucho que ver en la derrota de las de la Cascadia. 

Punto y final a la primera etapa del proyecto OL:

Una vez desde los once metros, OL Reign volvía a ser castigado sin entrar entre los cuatro mejores equipos del campeonato, a pesar de buscar dominar en el juego, las de Bensetti cayeron ante un rival ‘inferior’ en la fase previa pero no tan inferior a nivel histórico y de plantilla. Hasta aquí llega la primera etapa del proyecto del grupo OL en Estados Unidos, una inversión económica sigue sin ser suficiente para que un equipo sin su estrellas sobre el verde, Megan Rapinoe. Otro de los nombres clave de este fracaso es el de, Farid Bensetti, el técnico galo ha tenido ha jugadoras como Balcer o Momiki en el banquillo ideales para hacer goles y ganar dinamismo, pero se han quedado en eso, el banquillo. 

Así quedan los cuartos de final de la Challenge Cup:

Con la sorpresa servida, Washington Spirit y North Carolina Courage, las dos potencias de la NWSL fuera de combate, todos son favoritos para levantar el título, no hay barreras para acreditarse como ‘The Challenge Cup winners’, un sueño que se disputarán entre; Portland Thorns y Houston Dash el próximo 22 de Julio, por su parte  Sky Blue de Nueva Jersey y Chicago Red Stars protagonizarán la segunda semifinal del campeonato el 23 de Julio a las cuatro de la madrugada hora española. Tardaremos en darnos cuenta lo que hemos vivido estos últimos días, el campeón y club con una media de más de 85% de victorias en su historia, North Carolina, ha sido derrotado a manos de un Portland Thorns que llegaba sin ganar un sólo partido. 

Portland Thorns-Houston DashMiércoles 22 a las 18:30
Sky Blue de Nueva Jersey- Chicago Red StarsJueves 23 a las 4:00 A.M
Duelos de semifinales. Horario de España

Esto no es lo único en una Challenge Cup en la que tras caer los gigantes de la competición, las semifinales se trasladarán hasta el centro histórico de Utah, en Río Tinto, para decidir así el campeón en un estadio más emblemático y con más historia que el Zions Bank, por lo que toca despedirnos de este último y dar el último adiós a la que ha sido la casa de los fanáticos a la NWSL en estos tan complicados momentos. 

360 minutos, un gol:

Y seguirá este calvario goleador en la Challenge Cup, no nos cansaremos de repetirlo, porque no se cansaran de realizarlo, ¿porque tan descafeinado campeonato?, ¿porque tanta merma de materia ofensiva en ambos bandos? Aunque el impacto fuerte no llega hasta que recordamos que en los cuatro partidos de cuartos de final (360’) tres de los cuatro duelos han terminado por 0-0 y resolviendose en penaltis. Tan sólo el de Portland frente a North Carolina tuvo un sólo gol en el tiempo reglamentario. Curioso ver al campeón en esta situación. El resto de partidos han carecido de oportunidades y por ende de goles; Reign-Chicago, Houston-Utah, Sky Blue-Washington. Sabíamos de primera mano que se iban a notar los ocho meses sin competición, pero a mi parecer, esto es demasiado exagerado. Esperemos que cambie el guión en los tres partidos que restan. 

Hasta siete cambios en el once de Reign: 

En comparación con el once que presentaba Farid Bensetti en el duelo anterior, que cerraba así la fase previa, hallamos una gran diferencia en los nombres de las protagonistas, desde cambios en la portería hasta la sala de máquinas, estaba claro que algo no funcionaba como era debido en Seattle y el francés Bensetti ha optado por tratar de revertir la situación de la manera más común, con cambios en el onces y nuevas caras: 

El primer cambio lo encontramos en la portería, turno para que se estrene Casey Murphy en el bando white. La salida de Celia Jiménez acredita la entrada de una reciclada, Lauren Barnes en el lateral derecho. Los nombres de producción ofensiva como; Rebecca Quinn, Dani Weatherholt, Allie Long, Bethany Balcer se quedan en el banquillo para que sean; Fishlock, McNabb, Huerta y Jenkins quienes toman el relevo, las dos primeras saltaban al terreno de juego para disputar su primer partido partiendo desde el once inicial. 

Desgraciadamente los cambios no dieron sus frutos y nos tocó volver a ver un equipo lento, arítmico y sin apenas creación de juego. Diferentes jugadoras, mismo problema, un problema que también mantienen equipos como Sky Blue y Utah Royals y que tienen una principal explicación y es la de acumular hasta ocho meses alejadas de los terrenos de juego. 

Momiki y Bethany Balcer camino de volverlo hacer:

Han sido tantos los partidos de esta Challenge Cup que se han visto estancados sin apenas ocasiones para ambos equipos y que se han convertido en un hueso duro de roer para el aficionado, que ya lo vemos como algo cotidiano. Tan sólo dos nombres cuentan con la capacidad de dar un giro de 180º grados a dicha situación, Bethany Balcer y Momiki, quienes ya lo hicieran en el OL Reign-Utah Royals de la fase previa. En esta ocasión sirvieron para cambiar la cara al partido, ambas entraron de refresco y ambas dieron un plus de esperanza para poder ver un gol, aunque seguimos sin ver un tanto despúes de 180 minutos.

Horas bajas para el ataque de Chicago:

 Tal y como hacíamos referencia anteriormente, la falta de gol le está cambiando la cara a una Challenge Cup que creíamos, iba a ser vibrante. Pero si una conclusión sacamos de la Challenge Cup realizada por Chicago, es que su falta de gol esta derivada a una carencia y necesidad de material ofensivo espectacular. 

Sigue en pie el debate de la ‘nueve’ en Chicago, un equipo que a mi parecer es junto a North Carolina Courage el que mejor centro del campo tiene. Pero de nada sirve ser el mejor creando juego si tus jugadoras de ataque apenas cuentan con capacidad para finalizar las jugadas. 

Alineaciones iniciales:

OL Reign: Casey Murphy, Lauren Barnes, Amber Brooks, Alana Cook, Steph Cox, Jessica Fishlock, Shirley Cruz, Kristien McNabb, Darian Jenkins, Jodie Taylor, Sofia Huerta. 


Chicago Red Stars: Alyssa Naeher, Casey Short, Sarah Gorden, Julie Ertz, Bianca St. Georges, Danielle Colaprico, Savannah McCaskill, Vanessa Dibernardo, Rachel Hill, Katie Johnson, Kealia Watt.

Houston Dash-Utah Royals: Houston hace historia y sueña en grande

Victoria desde los once metros de Houston Dash sobre Utah Royals. Partido sin goles en sus noventa minutos pero con incalculable emoción en la tanda de penales.

Utah Royals 0 (2 penaltis)Houston Dash 0 (3 penaltis)

Era día para hacer historia y de paso llevar a término la primera tanda de penaltis en esta Challenge Cup, la vuelta al fútbol le ha sentado de maravilla a un Houston que tras un inicio ideal, dejó dudas en un par de partidos. Pero que ha terminado sacando el billete para las primeras semifinales de su historia que las disputará ante Portland Thorns, gracias a una imperial Jane Campbell. No tan bien le ha sentado a un Utah que cae eliminado en penaltis tras un partido y un torneo para el olvido, en el que ha influido de gran manera su dificultad para hacer gol.

En los primeros 45 minutos de juego las de Texas se pudieron haber llevado por lo menos un gol, también lo pudo haber hecho un Utah que aunque no gozó de muchas ocasiones, las tuvieron claras y de muchísimo peligro. 

La entrada de Tziarra King,  Aminata Diallo o Latsko en el bando de las de Houston le dio un aire diferente al partido e hizo de la segunda mitad un paraje algo más dinámico. Con Briana Visalli en una banda y con Shea Groom en la otra, Abby Smith tuvo que engalanarse con capa y espada para repeler todo tipo de ocasiones que acechaban la portería del Zions Bank. Tampoco la velocista Amy Rodriguez se ansento de protagonizar su particular uno x uno ante la portera rival, en este caso, Jane Campbell, gran partido de la capitana ‘orange’. Las oportunidades fueron disminuyendo y las tarjetas aumentando, ambos equipos tenían como único objetivo en mente el llegar a penaltis para resolver la eliminatoria sin derramar más sangre. 

Arrítmico, aunque no tanto como de costumbre: 

Tampoco la presencia de jugadoras como Diana Matheson fueron suficientes para abrir el marcador en un primer tiempo sin un claro dominador, pero con Houston tratando de marcar los ritmos. Todo lo contrario a lo ocurrido en el anterior duelo entre ambos equipos,en esta ocasión; las defensas fueron superiores a los ataques, por momentos parecía que el partido adquiría algo más de ritmo,  pero no nos equivoquemos, esto sólo eran espejismos de lo que pasaría después, porque nos tocaría ver goles y emoción desde los once metros. Se trata de curiosa la manera en la que un partido sin ningún tipo de tensión, puede transformarse y convertirse en uno de los más vibrantes del campeonato con todos los respetos del Portland 1-0 North Carolina. Desde los once metros fueron: las de Houston quien se llevaron la victoria. 

Houston Dash fue uno de los pocos detonantes para tratar de desatascar el partido, muchas veces sí hay ocasiones en una portería las hay en la otra, aunque este no ha sido el caso. A mi parecer nada nuevo, al fin y al cabo se enfrentan los equipos que menos peligro generan. Tan sólo los cambios de refresco y jugadoras puntuales como; Kristie Mewis, Vero Boquete o Vissalli dieron un aire distinto al encuentro.

¡Revive la tanda de penaltis, uno por uno!

Utah RoyalsHouston Dash
Amy Rodriguez. NO gol. 0-0Schmidt. Gol. 0-1
Labonta. Gol. 1-1Nairn . Gol. 1-2
Crosie. NO gol. 1-2Rachel Daly. Gol. 1-3.
Tziarra King. Gol. 2-3.Visalli. NO gol. 2-3
Vero. NO gol. 1-2Houston se clasifica para las semifinales. 
Penaltis

Un Utah que carece de gol hasta en los penaltis se queda fuera de esta Challenge Cup. Injusticias de la vida, fue Vero Boquete, la mejor jugadora del torneo para Utah quien falló el penalti decisivo, pero no sin antes hacerlo sus compañeras; Amy Rodriguez y Tziarra King. 

Y no nos podíamos ir sin hacer especial mención al partido de Jane Campbell, tras un inicio de campeonato que dejaba muchas dudas, Jane ha logrado subir el nivel y coronarse como la gran artífice de estos cuartos de final clasificando así por primera vez en la historia a su equipo para unas semifinales, veremos si lo hace también para la final.

 

La pizarra de Dash: 

Antes de lograr sus primeras semifinales de la historia, Houston hizo méritos para ello siendo algo más dominador que su rival y demostrando ser mucho más creativo que este. Aunque las de James Clarkson no disputaron ningún partido del otro mundo, les sirvió como aval para hacer historia y seguir dando mucho que hablar en esta Challenge Cup, donde ya se han coronado como el equipo revelación y horas antes de la disputa del próximo duelo, es el mejor equipo sobre el ‘excel’, pues es el único equipo vivo con más victorias, un par. 

Shea Groom fue en su momento una de las jugadoras más determinantes para el ‘orange team’, al igual que ocurre con su respectivo equipo, el rendimiento ha caído en picado. En el primer tiempo Shea tan sólo se mostró capacitada para tocar el balón en no más de diez ocasiones, de las cuales tan sólo cuatro fueron de influencia ofensiva. Pero no todo era negativo en las inmediaciones de la interior de Houston, porque justo tras la reanudación del segundo tiempo, gozaría de un mano a mano espectacular. Groom que fue sustituida en el minuto 87 de partido. 

Utah Royals, sigue en su línea:

Nunca mejor dicho, Utah Royals sigue en su línea, en la de no generar ocasiones y en esa eterna línea de cinco centrocampistas que tan pocos resultados le ha dado y que tantas veces ha puesto en práctica. 

Todo hay que decirlo, Utah es uno de los equipos más ‘sosos’ de la NWSL, un juego que parece hecho para dormirse y un equipo que a la mayoría de los mortales les parece aburrido, es imposible que anote con comodidad, ya no sólo anotar, sino generar. Craig Harrington tiene uno de los mejores banquillos de la competición, con jugadoras de todo tipo, pero sobretodo con una cualidad fundamental para el juego, la frescura y electricidad, aunque apenas cuentan con minutos, Aminata Diallo y Tziara King parecen hechas a medida para cambiar la cara a los partidos, ambas con mucha velocidad a la espalda rival y con una excelente capacidad para revolucionar partidos. De nada sirve ser todo lo capazes del mundo si te rodeas de jugadoras que viven en otra onda en lo que al estilo táctico se refiere.

La derrota ante Houston genera una crisis en Utah difícil de cerrar, nunca es plato de buen gusto ser uno de los peores equipos del campeonato jugando en tu propia casa.  Veremos si se agranda esta crisis, porque el técnico, Craig Haringhton, tiene un pie y medio fuera del club. Aunque parece que desde Utah no se dan cuenta o no se quieren dar cuenta de que el problema va más allá del entrenador, aunque este también tiene gran parte de culpa

Primeras semifinales de la historia para Houston Dash:

Toda una vida compitiendo en la NWSL, siete años para ser más precisos, todos ellos pasados en lamentaciones y burlas por el hecho de ser el único equipo que no había jugado nunca unas semifinales. Pero de la mano de una de sus jugadoras más emblemáticas y en parte gracias a un golpe de suerte, Houston alcanza las primeras semis de su historia que las disputará ante, Portland Thorns. Veremos si el equipo cuenta con el afán de volver a exhibir aquel nivel de las primeras jornadas, de ser así, dudo que exista un rival capaz de pararle los pies. 

Más allá del juego, el partido se calienta:

Aunque sin mucho ritmo de juego, el disputado entre Houston y Utah en la madrugada del sábado 18, nos ha dejada muchas más revoluciones en lo extra deportivo, con muchas enfrentamientos cara a cara, las jugadoras parecían estar más pendientes de ‘él que me dice el rival’ para así protagonizar una tangana que de; ‘lo que me dice el míster’ para así poder romper con esta monotonía. Fueron hasta seis las tarjetas que tuvo que mostrar la colegiada del encuentro, siendo este el enfrentamiento con más tarjetas mostradas en esta Challenge Cup.

En dicho duelo nos tocó ver en numerosas ocasiones a jugadoras dolerse en el suelo, una de ellas fue Shea Groom quien se marchó sustituida a diez minutos para el final y con serios gestos de dolor. La española Vero Boquete tuvo que ser atendida en el minuto 93, tras una fuerte entrada, de no haber podido continuar, Utah se habría quedado sin una de sus piezas fundamentales para la tanda de penaltis. También Rachel Daly fue una de las tantas jugadoras que recibió golpes sin un final aparente. 

La posición retrasada de Rachel Daly: 

Algo que llama mucho la atención cuando llega el momento de montar una jugada de cara a portería rival por parte de Houston Dash, es la referencia de su delantera estrella, Rachel Daly, acostumbrados a una posición que pasa por delante de los extremos y siendo así el jugador más adelantado, Daly hace todo lo contrario; se hunde entre los jugadores de banda y establece su posición en la mediapunta para potenciar así el juego asociativo. Curioso, pero sin muchos resultados. 

Alineaciones iniciales:

Houston Dash: Jane Campbell, Haley Hanson, Katie Naughton, Megan Oyster, Alysha Chapman, Kristie Mewis, Sophie Schmidt, Shea Groom, Nichelle Prince, Rachel Daly, Bri Visalli.

Utah Royals: Abby Smith, Rachel Corsie, Kate Del Fava, Elizabeth Ball, Kelley O’ Hara, Diana Matheson, Lo’eau Labonta, Vero Boquete, Mallory Weber, Amy Rodriguez, Brittany Ratcliffe.

North Carolina-Portland Thorns: El peón tumba al rey

Primer partido de la fase final de la Challenge Cup y primera sorpresa del campeonato, porque ha caído North Carolina Courage, ante Portland Thorns, por un resultado de 0-1. 


Portland Thorns 1-0 North Carolina Courage
67′ Morgan Weaver

Sin palabras para definir lo que acaba de hacer Portland, siendo el último clasificado, se planta en cuartos de final y tumba a un N.C que llegaba con un solo gol encajado y habiendo ganado todo. Así van las cosas en el fútbol, muchas veces nos pensamos que el equipo dominador llega con la victoria entre las manos y aún siendo claro dominador, North Carolina ha caído ante Portland dando así la sorpresa del campeonato. 

Menos de un minuto fue necesario para que las de Paul Riley gozarán de una de las oportunidades más determinantes del partido, un regate de Lynn Williams para romper la defensa de Portland dejando a su marcaje sin apenas opciones de arrebatarle el balón. También Portland Thorns dio algún que otro susto a sus rivales cuando el equipo se volcaba al ataque y bien a merced de un córner o de su jugadora estrella, Lindsey Horan, quien desvirtualizaba los ritmos de la zaga rival. 

Con el paso de los minutos, las de Carolina fueron embotellando a su rival y mermando los recursos de este último para hacerles daño, dichas acciones de dominio estuvieron dirigidas por Debinha como de costumbre, lejos de la organización táctica la brasileña también nos delito con ‘sombreritos’, ‘taconzitos’ y frivolidades inalcanzables para el noventa `por ciento de los mortales. 

En el minuto setenta de partido, Morgan Weaver protagonizaba uno de los momentos más relevantes en esta Challenge Cup, porque anotaba un gol ante el que era claro favorito a levantar el título y campeón del campeonato en las anteriores tres ediciones. 

El dominio de las Courage sigue intacto, los resultados no:

En un mundo atizado por el Covid-19, todos los elementos de la tierra han dado un giro de ciento ochenta grados, pero hay uno que se mantiene intacto y con el mismo poderío y frescura que tenía hace meses, este ‘extraño’ pero imbatible elemento es, North Carolina Courage. Por muy bueno e ingenioso que seas, nunca tienes el cielo ganado y sino que pregunten en Carolina. Donde acaban de ver caer a las suyas ante un rival ‘mediocre’ que además les ha dominado por completo. El partido en sí no ha sido malo, si que lo ha sido el resultado. Recordemos que Portland ha realizado hasta 21 golpeos contra la portería rival, diez de ellos entre los tres palos y todos repelidos por Britt Eckstrom.

Cuantas plantillas sueñan con tener a Lynn Williams en cambio, cuentas son las que las sufren en contra. No creo que haga falta indagar mucho en el juego de las vigentes campeonas, pues todos somos sabedores de su versatilidad, electricidad y uno de los conceptos que más demanda tiene en el deporte y que mejor aplican las de WakMed park, la polivalencia, muy capacitadas para adaptarse a cualquier movimiento de su rival.  Pero aún teniendo todas estas cualidades, un muy humilde Portland ha llegado para destruir y dejar el ya vigente campeón como el primer eliminado de la Challenge Cup, se dice pronto; el campeón de la Championship, primer eliminado de la Challenge Cup. 

Portland mejora su versión y hace historia:

En la que parecía ser su tumba, Portland ha sacado más fuerzas que nunca con una primera parte en la que las diferencias entre ambos equipos se decidieron por detalles. Aunque el dominio de North Carolina fue claramente más contundente, no obstante, Portland Thorns no se ha dejado intimidar ante un rival que parecía estar destinado a vencerlos por una goleada de las que ‘escuecen’, pues mientras unas llegaban sin sumar una sóla victoria y sin muchas de sus jugadoras claves, las otras llegaban con pleno de victorias, pero en estos últimos meses hay una cosa que sigue intacta y es que da completamente igual como te llames y de donde vengas, el partido empieza cero a cero y Portland ha sacado tajada de esto para mostrar un nivel de película en los últimos minutos y vencer así por 1-0 ante uno de los rivales más temidos de todos los tiempos. 

Las pupilas de Mark Parsons se refugiaron en sus virtudes tácticas, así como los contraataques o las llegadas por banda para sacar una centro de lo más escorado, fue esta última faceta la que les sirvió para abrir el marcador, les sirvió como aval para dar la cara y marcharse de esta Challenge Cup con la cabeza bien alta. Una versión que se trataría imposible de presenciar sin Lindsey Horan sobre el verde, que como de costumbre ha sido la mayor amenaza en el bando de las ‘blacks’. Partidos como el realizado en el día de hoy por parte de Portland Thorns le dan sentido al fútbol y no nos equivoquemos, Portland no estaba jugando mal, simplemente no conseguía resultados, estaba completamente estancado en la tabla de clasificaciones. Costará olvidar el partido de hoy o mejor dicho, será imposible olvidar el partido de hoy.

Britt Eckstrom, el debut y nombre de la tarde:

En la primera parte las diferencias entre ambos equipos se decidieron por detalles, aunque el dominio de North Carolina fue claramente más contundente, no obstante, Portland Thorns dio la cara y peleó hasta su último suspiro, lo que le llevó a conseguir una de las victorias que se recordarán como más icónicas en la historia de la National Women’s Soccer League.

En esta ocasión, era la guardameta, Bella Bixby, quien se quedaba sin disputar el duelo que abría los cuartos de final debido a unos problemas físicos. Desde una primera instancia se trata de una baja de mucha relevancia, el perder a una de tus mejores jugadoras puede ser de lo más catastrófico, pero en este caso Bixby contaba con una sustituta de primerísimo nivel que ha contado hoy con sus primera apariciones; Britt Eckstrom, gran partido de la guardameta de Rockville que fue clave en este hecho de tanta relevancia para las de Portland. Veremos quien ocupa la portería cuando vuelva Bixby a su nivel habitual, porque Mark Parsons cuenta sin lugar a dudas con dos de las mejores porteras del campeonato. 

Katherine Reynolds y Lynn Williams protagonizan el susto de la tarde:

Corría el minuto treinta y seis de partido y un desafortunado choque de cabezas entre la central, Katherine Reynolds y la atacante, Lynn Williams ha mantenido en vilo ambas escuadras. La delantera de North Carolina se llevó la mejor parte con una ‘sola’ brecha taponada con grapas. Pero el de Katherine Reynolds si que le ha costado caro, la central de la Cascadia caía al suelo desplomada y con un severo mareo acompañado de un abundante sangrado, hasta el momento el club no ha emitido ningún comunicado, pero al parecer no se descarta cualquier tipo de lesión craneoencefálica. 

Sin cambios en North Carolina: 

Curioso es el caso de North Carolina, tan sólo 72 horas más tarde de disputar su último duelo de fase previa ante Sky Blue. Como de costumbre con muy poca faena para los nombres defensivos y con mucha velocidad en la zona de tres cuartos y cuando llega el momento de batir la portería rival. Aunque no les sirvió de mucho esto de no hacer un sólo cambio, porque les tocó encajar la primera y por ende la última derrota de la Challenge Cup

Alineaciones iniciales: 

North Carolina Courage: Katherine Rowland, Addisyn Merrick, Abby Dahlkemper, Abby Erceg, Jaelene Daniels, Denise O’ Sullivan, Sam Mewis, Debinha, Crystal Dunn, Lynn Williams, Kristien Hamilton. 

Portland Thorns: Britt Eckerstrom, Kelli Hubly, Katherine Reynolds, Emily Menges, Meghan Klingenberg, Lindsey Horan, Angela Salem, Rocky Rodriguez, Morgan Weaver, Christine Sinclair, Tyler Lussi. 

North Carolina Courage – Sky Blue: El gigante avanza intacto

Finaliza la fase previa de la Challenge Cup y lo hace con un North Carolina 2-0 Sky Blue, resultado engañoso y que deja definidos así los enfrentamientos de cuartos de final. 
North Carolina Courage 2-0 Sky Blue
Samantha Mewis 7′ / Crystan Dunn 57′
Final Score

Duelo algo ‘descafeinado’ en el marcador, pero no tan descafeinado para los fanáticos de la pizarra, pues la victoria de North Carolina sobre Sky Blue por 2-0, nos depara muchos detalles técnicos de mucha calidad, así como la participación de alguna que otra cara nueva en las Courage. A pesar de la derrota, el nivel mostrado por Sky Blue, no deja mucho a desear, aunque el equipo se ha llevado una de las peores partes y se deberá enfrentar ante el segundo clasificado, Washington Spirit en cuartos de final, por haber terminado la ‘liguilla’ en penúltima posición. El resto de duelos que abrirán la fase eliminatoria son; North Carolina-Portland, OL Reign-Chicago Red Stars, Houston Dash- Utah Royals. 

Resumen del partido. North Carolina 2-0 Sky Blue. 14 de Junio. Challenge Cup.

Enfrentamiento con un guión bastante claro, aunque con un Sky Blue que por momentos decidió ser dominador y sometió a su rival a unas largas posesiones y ola de ocasiones sobre la portería de Kateryn Rowland. Algo que no es de extrañar, debido a que ‘ the bears’ llegaban a esta última jornada con los deberes hechos, unas ‘bears’ que inauguraron el marcador  en el minuto siete de partido a merced de un remate de Samantha Mewis tras la salida de un córner botado por Debinha. En el segundo tiempo, una jugada ‘fifty percent North Carolina’ con un golpeo final de Crystal Dunn, dejaba medio sentenciado un partido que aunque las neoyorquinas trataron de remontar, no pudieron terminar derribando un sólido bloque liderado por Abby Erceg. 

‘Dictadura’, como y cuando sea: 

North Carolina Courage siempre ha destacado por ser un equipo arrollador, por ganar hasta cuando juega peor que su rival, hasta cuando no necesita los tres puntos tal y como ha ocurrido en este decimosexto choque de la Challenge Cup. Como de costumbre, Courage no ha estado más de diez minutos de juego sin generar ocasiones, lo que les ha llevado a dominar en el marcador tarde o temprano y así ha sido, un gol de Sam Mewis a la salida del córner ha puesto el 1-0 tan sólo nueve minutos después del pitido inicial. Es verdad que esta Challenge Cup no está acogiendo la mejor versión de muchos de los equipos pero North Carolina sigue mostrando una regularidad absoluta, estamos tan bien acostumbrados al buen juego de las de Paul Riley, que de cualquier diminuto error hacemos un drama. 

Un primer tiempo en el que varias ocasiones avalan el 1-0 al descanso,  como balones parados, apariciones de Dunn o las llegadas de Debinha. Un equipo que ha visto hoy dificultades para tratar de desmontar la salida de balón rival. Pero si hay algo que no falla en North Carolina son las fuerzas, un equipo que no decae así porque sí, tal y como nos ha demostrado en estos últimos años, cualquier momento de irregularidad emitido por el contrario, es exprimido al máximo por parte de las ‘whithe’.

Por si era poco, el dominio de las de Cary en el segundo tiempo fue a más a merced de un gol marca de la casa, con asistencia de Lynn Williams llegando hasta línea de fondo, y sentencia de Crystal Dunn, al palo cruzado de la guardameta, Kailen Shediran.

El resultado ‘sólo es un número’: 

Una de las frases clave del partido es la de “Parecía que le iba a caer una goleada a Sky Blue, se han salvado” y sí, parecía. El encajar un gol en el minuto siete de partido ante el equipo más temido del campeonato, no es la mejor carta de presentación, no obstante, debemos ir más allá del resultado, profundizar en el porque Sky Blue ha resistido a lo que podría haber sido la goleada del torneo.  En el segundo tiempo hemos podido ver dos caras del equipo, una de ellas más reservada y la otra más descarada, sin nada que perder, saliendo a morder en los últimos minutos y por detrás en el marcador para tratar de arañar un sólo punto del Zions Bank. 

Desde el primer minuto de partido, las neoyorquinas han sido conscientes de su inferioridad, y teniendo en cuenta el campeonato que están firmando las de Freya Coombe, costaba de creer que iban a ser sometidas a un 4-0. Que un gol tempranero no nos nuble la mente, porque por momentos, Sky Blue ha sido superior y claro dominador de la medular, sobretodo en el primer tiempo,  en el cual el esfuerzo ha sido tal que a penas quedaban fuerzas para resistir a otros cuarenta y cinco minutos de Courage que, como de costumbre, ha estado en estado de gracia y que si nada cambia, lo seguirá estando en la fase final. 

Así queda la fase final de la Challenge Cup: 

Con North Carolina Courage en la cabeza de la tabla y con Sky Blue en séptima posición, así quedan definidos los partidos de cuartos de final de la Challenge Cup: 

Cabe destacar que North Carolina es hasta el momento el conjunto con menos goles encajados a sus espaldas, tan sólo uno en cuatro partidos y frente al que será su rival en cuartos de final, Portland Thorns, aunque me atrevería a decir que todos los equipos que se han enfrentado al conjunto Cary, han dado la cara y no han bajado los brazos hasta el pitido final. 

Onumonu, el recambio ideal: 

Una de las tareas pendiente en los últimos años para Sky Blue, es la puesta en acción de una ‘nueve’ que pueda suplir la ausencia de Lloyd. A lo largo de esta Challenge Cup, la nigeriana, Ifema Onumonu, ha demostrado ser el nombre de futuro que tanto busca el conjunto de Manhattan, quizás sin efectividad, pues apenas tuvo oportunidades, pero demostrando una polivalencia impoluta, tanto para jugar de espaldas en una situación táctica mucho más calmada como para ayudar al equipo en defensa. Existen pocas delanteras tan completas como Onumonu.

Paul Riley reserva efectivos: 

Se acerca la fase final, el plato fuerte de la Challenge Cup y habiendo alcanzado un pleno de victorias incluyendo el llegar a la última jornada siendo ya primeras clasificadas, le ha dado una libertad al técnico norteamericano de las Courage, para rotar y probar con una total libertad, jugadoras nuevas en el once. Así como, la canadiense, Lindsay Agnew, Hailie Mace o Speck, a quienes se le notaron los ocho meses de parón. 

Las dos caras de Cudjoe: 

Una primer parte para enmarcar, con mucho ritmo, muy intensa, siendo fundamental en el transcurso del partido. Omnipresente. Una jugadora tan necesaria como necesitada, Jennifer Cudjoe. El equipo rinde a través de su rendimiento y ella juega para dar estabilidad a sus compañeras y brindarles a estas una mayor libertad de cara a portería rival. No todos los días te enfrentas a Densie O’Sullivan y Debinha, pero lo que podría ser un absoluto suicidio sin más detalles, ha sido algo relajado para una Jennifer Cudjoe que el habernos dejado con la boca abierta en el primer tiempo, le ha pasado factura en el segundo, cuando más allá de aportar profundidad en ataque, sus actuaciones fueron nulas en defensa, precisamente, la zona defensiva se trata de una posición en la que Sky Blue sufrió más de la cuenta, lo que podría suponer un bajón anímico y moral de cara al próximo choque.

Alineaciones iniciales: 

North Carolina Courage: Katherine Rowland, Addisyn Merrick, Abby Dahlkemper, Abby Erceg, Jaelene Daniels, Denise O’ Sullivan, Sam Mewis, Debinha, Crystal Dunn, Lynn Williams, Kristien Hamilton. 

Sky Blue: Kailen Sheridan, Sabrina Flores, Estelle Johnson, Gina Lewandoski, Imani Dorsey, Jennifer Cudjoe, Sarah Woldmoe, McCall Zerboni, Paige Monaghan, Ifeoma Onumonu, Nahomi Kawasumi.

Portland Thorns-Washington Spirit: Empate frenético con debate en la portería

Tablas por 1-1 entre dos potencias del campeonato, dos potencias que son claras candidatas a levantar la Challenge Cup  y nos han regalado en el día de hoy, un empate vibrante con emoción hasta el final.
Portland Thorns1
69′ Horan
Washington Spirit1
77′ Staab

Washington Spirit y Portland Thorns firman un empate que no sirve ni a unos ni a otros, aunque ambos cumplieron con su nivel de juego, ninguno de ellos cumplió con el que era su único objetivo en el día de hoy, la victoria. Un choque con fuerzas bastante igualadas en el que ninguno de los dos equipos ha logrado despegarse en el marcador hasta la segunda mitad. Un Washington que ha salido con un planteamiento algo conservador y ha sido ese quizás el único aspecto diferencial entre ambas escuadras. 

En un encuentro en el que ambas porteras han sido protagonistas, sobretodo Bella Bixby, abrir el marcador pareció ser algo imposible, aunque ocasiones no han faltado. Ya en el primer minuto de juego, era Ashley Sánchez quien gozaba de una ocasión encarando con la portera, quizás la oportunidad más clara del choque y para casualidades, en el primer minuto de juego. Muy claro fue también el golpeo de Lindsey Horan en el minuto 88, un golpeo que terminaría repeliendo Aubrey Bledsoe. Aunque vimos oportunidades durante todo el partido, los goles llegaron en un tramo de diez minutos, del 69 hasta el 77, era en el 69 cuando Horan abría el marcador y en el 77’ cuando Sam Stabb hacia el 1-1 final tras una jugada ensayada.

No nos podemos ir sin destacar los goles, en especial el de Horan al más puro estilo, Van Persie, con un sutil toque de cabeza que se convierte en un misil. El tanto de Staab trata de toda una jugada ensayada por parte de Washington Spirit, en la que las jugadoras hacen el bloqueo a la defensa rival, para que así Sam pueda entrara a rematar sin oposición. 

Resumen del partido

Muchas ocasiones, pocos resultados:

 En el primer tiempo, a Portland Thorns le gustó marcar los ritmos y manejar algo más que su rival, un dominio que también como de costumbre, llegaba gracias a nombres como; Sinclair, Lindsey Horan o Klingenberg. Hablamos de un equipo que durante el primer tiempo ha dominado bien, sin aparentemente dificultades, además cuando no contaba con la posesión del balón, optaba por adelantar la línea defensiva y tratar de evitar que el rival saliera cómodo. 

Han existido maneras y maneras de luchar contra un Portland que por momentos se ha mostrado dominador, una de esas maneras es la de buscar la espalda del equipo contrario, si tenemos en cuenta que las ‘Thorn’s’ permanecen gran parte del partido en campo rival, igual la opción más simple es buscar a Ashley Sanchez y Yokoyama, dos jugadoras de lo más veloces que encajan a la perfección con el esquema del que es su nuevo equipo, tanto para una como para la otra.  Fue de esta manera como llegó la oportunidad más clara para las ‘black’s’, corría el segundo minuto de partido, y Ashley Sanchez recibía un balón al espacio, la jugadora se plantó delante de la portería con no más obstáculo que la guardameta, Bella Bixby, que terminaría sacando con mucho mérito la que ha sido sin lugar a dudas la ocasión más clara del encuentro.

Esta no es la primera vez que Portland domina y termina sin llevarse los tres puntos, es más me atrevería a decir que Portland está siendo el equipo con peor fortuna del campeonato, porque jugó sus dos primeros encuentros contra vigente campeón y vigente subcampeón, además supo competir de tú a tú en ambos, incluso ante Chicago dominó algo más que el rival, mientras que cuando fue turno de verse las caras con North Carolina Courage, se lo puso difícil hasta el tiempo extra. 

¿No Lavelle, no ‘party’?  

Washington Spirit es quizás uno de los equipos que más expectativas levanta en esta Challenge Cup, una plantilla joven, con identidad de juego, con jugadoras suficientes y con una estrella, Rose Lavelle, que no ha estado presente durante los primeros cuarenta y cinco minutos de la tarde del Domingo. Con la baja de Lavelle, Washington ha carecido de creación ofensiva, cuando el equipo llegaba a portería rival, dejaba de tener recursos, y no lo intentaba más allá que de soltar un golpeo desde la frontal. Con la entrada de Rose Lavelle, todavía se ha ganado más estabilidad sobre el terreno de juego, pues no es de extrañar, de pasar a contar con tu mejor jugadora a no tenerla sobre el césped, hay un paso importante. 

Estadísticas detalladas de Rose Lavelle

El potencial de Washington: 

Ganaran más o menos, pero las jugadoras de Washington Spirit, más concretamente las centrocampistas, cuentan con un potencial táctico y físico que les convierten en uno de los equipos con mejor esquema del campeonato, o por lo menos uno de los más completos. Con una espectacular Rose Lavelle creando juego y con Andi Sullivan cortando la progresión del contrario. Un centro del campo que sostiene sin problemas al resto del equipo y que domina una de las cualidades que más falta hace en la NWSL, el repliegue. Está claro que la fase previa podría haber sido mucho mejor para las de Richie Burke, sobretodo en el aspecto de resultados, porque en lo que a rendimiento se refiere, las capitalinas cumplen jornada tras jornada con todos los objetivos. 

Bella Bixby y Aubrey Bledsoe, dos muros infranqueables: 

Se dice que los partidos se deciden en la áreas, en este caso ha sido así y han sido las porteras quienes se han encargado de dejarnos este resultado. Ambos equipos han gozado de ocasiones a favor y a su misma vez las han sufrido en contra. El encuentro podría haber terminado perfectamente por 3-3, pero Bella Bixby y Aurbey Bledsoe no lo han querido así, la primera siendo quizás la más destacada, se han confirmado como las porteras con mejor estado de forma en esta Challenge Cup. La de los Thorns ha salvado a las suyas hasta en dos oportunidades claras, una de ellas justo al inicio del partido y la otra pasado el minuto 50 de juego, no obstante, Lindsey Horan abrió el marcador en el minuto 69 y Staab en el 77. 

Tampoco estuvo nada mal Aubrey Bledsoe en la portería del conjunto ‘whithe’. Tanto Bledsoe como Bixby se mostraron seguras y con una gran confianza, aunque también ambas mostraron dificultades a la hora de sacar el balón jugado, dificultades que les pudieron haber costado más de un susto. En el caso de Aubrey, esta fue clave en el último tramo de partido, cuando atajó un balón que ya se colaba en la portería, dicha acción se llevó a cabo en el 89’, por lo que de haber sido gol, otro gallo cantaría. 

Ashley Sanchez, y su puesta en marcha: 

La Challenge Cup nos ha brindado la oportunidad de presenciar numerosos debuts, algunos mejores y otros peores, pero dentro de esa bolsa que engloba las jugadoras debutantes que mayor versión han ofrecido, se ve como necesario incluir el nombre de Ashley Sanchez, la de Monrovia, ya no sólo firmó un debut excelente, sino que está logrando progresando en línea ascendente, poco a poco parece que va tomando las riendas del equipo y eso dice mucho de su compromiso. 

Alineaciones iniciales: 

Portland Thorns: Bella Bixby, Meghan Klingenberg, Kelli Hubly, Emily Menges,Christian Westphal, Rocky Rodriguez, Angela Salem, Lindsey Horan, Tyler Lussi, Christine Sinclair, Morgan Weaver.

Washington Spirit: Aubrey Bledsoe, Tegan Mcgrady, Paige Nielsen, Sam Stabb, Natalie Jacob, Bayley Feist,Jordan Dibiasi, Andi Sullivan, Ashley Sanchez, Averie Collins, Kumi Yokoyama.

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