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Rachel Daly, el legado británico en Houston Dash

La historia de Houston Dash no se entiende sin el nombre de Rachel Daly, cambió por completo la monotonía en la NWSL


Después de ganar la Eurocopa Rachel Daly se ha convertido en una estrella local en Inglaterra. La ya ex capitana de Houston Dash ha oficializado su fichaje por el Aston Villa volviendo a su fútbol natal. 

En Houston, Daly llegó sin pena ni gloria en 2016 con el equipo teniendo aspiraciones muy bajas y  siendo una desconocida. Ahora en 2022, se marcha de la franquicia tejana como la jugadora más importante en la historia del club.

Desde el primer título de la historia del club hasta temporadas en las que a duras penas se sumaban puntos pero con un brazalete en el brazo que la denominaba como inigualable en Houston, efectivamente, hablamos de Rachel Daly aunque también lo podríamos hacer de Jane Campbell.

Después de siete temporadas en Houston llegando a disputar 91 partidos y anotando 42 goles se pone punto y final a una relación que se pintaba como interminable y que se cerró con el brazalete de capitana en los tres últimos cursos. En la retina del aficionado siempre quedará la Challenge Cup de 2022 con el equipo como campeón de un título por primera vez en la historia y con Daly siendo la mejor jugadora y máxima anotadora del torneo.

No solamente ha logrado levantar la Eurocopa en Inglaterra, sino que se ha convertido en todo un emblema para la afición dentro y fuera del campo. Con la selección inglesa lateral diestra y con Houston delantero centro ¿relación? En ambas es titular indiscutible. Ahora busca una nueva oportunidad en el Aston Villa, lejos de la zona de confort.

Rachel Daly antes de llegar a Houston Dash

La historia de Rachel Daly sigue el patrón de tantas niñas que tenían el fútbol como algo prohibido en las escuelas, una de las tantas que hoy brillan en la élite pero que en su infancia ‘no encajaban en un deporte de chicos’. En la zona era difícil encontrar un equipo que pudiera aceptar a Rachel Daly en un equipo con chicos, hasta que apareció el Killinghall Nomads de su ciudad natal.

Nacida en Harrogate, hogar del Harrogate Town, uno de los clubes ingleses que más al extremo llevan la locura, el hambre de fútbol debía correr por las venas de Rachel Daly y así es. Harrogate se le quedó pronto pequeño y dió el salto al Leeds, ese equipo que iba a ver cada fin de semana con su padre en Elland Road soñando en volver al ‘Derrite Leeds’ de finales de los 60 y principios de los 70.

Aunque las aspiraciones de Daly se centraban en brillar algún día en el primer equipo del Leeds, pronto se interpuso la Universidad de ‘St.John’ s Storm’ en Estados Unidos ofreciéndole una beca para seguir con sus estudios y el fútbol. A partir de ese momento, 2012 hasta el actual 2022, Estados Unidos ha sido su hogar y el de su explosión futbolística. 

Rachel Daly en su etapa universitaria con St. John’s.

Su carrera universitaria es tan peculiar como efectiva formada en ‘St. John ‘s University Storm’, el primer año no llegó a debutar pero a raíz del segundo todos los goles pasaban por ella.

De no poder jugar el primer año por trabas en la burocracia a explotar al máximo una vez debutó. Un debut que en su momento tuvo poca expectación respecto al resto de sus compañeras, debido a que no se trata de una gran universidad. No obstante, ell talento siempre esta donde menos te lo esperas.

De los 5 primeros clubes que Rachel Daly tuvo antes de llegar a Houston a nivel profesional, ninguno sigue vigente tal y como era. En todos ellos la jugadora tuvo un paso efímero y sin lograr dejar huella: En Inglaterra Leeds (2008-2010), Lincoln Ladies (2011-2012) y los estadounidenses; Los Angeles Strikers (2013), Pali Blues (2014) y SoCal FC. Sí no han acabado en la quiebra lo han hecho sin primer equipo y basando su filosofía en el fútbol base.

Ninguno de los anteriores, exceptuando la universidad fueron capaces de exprimir la gran versión que vimos de Daly en Houston. Con 24 años salió del Draft Universitario como sexta elección. Hasta la fecha la inglesa que más arriba ha sido seleccionada en un Draft de NWSL y a sus misma vez la que más huella ha dejado en la liga.

Rachel Daly y Houston Dash

Cuando Rachel Daly llegó a Houston Dash, se trataba de un equipo joven con no más de dos años de historia entre los cuales no había logrado más de 11 victorias. En su primer curso Daly dio el salto a la titularidad, dejó de ser una jugadora más que salía del Draft a una de las pocas que lograban asentarse como titulares aún siendo ‘rookies’.

En la primera temporada no logró encontrarse con su versión goleadora que tanto le hizo brillar en la NCAA. Durante sus dos primeros cursos sus registros goleadores no pasaron de cuatro goles en 2016 y cinco tantos en 2017.

En 2018 el cambió ya fue radical, Daly jugó todos los partidos del equipo y prácticamente todos los minutos posibles. 10 goles en una sola temporada, una cifra con la que Ashley Hatch logró ser máxima goleadora de NWSL en 2021. El 20% de los goles de su carrera transcurrieron en ese mismo 2018. En los dos años anteriores el equipo no logró superar la octava plaza, en aquel curso fueron quintas y se quedaron a las puertas del ansiado play-off.

Las lesiones y el Mundial no ayudaron a Rachel Daly en 2019, disputó la mitad de minutos que el curso anterior y por ende anotó la mitad de goles, 5. La temporada del equipo tampoco fue nada fuera de lo habitual, antepenúltimas y con pocas ambiciones de cara al playoff. 

Rachel Daly, hacerse fuerte en la guerra

Por suerte o por desgracia, la irrupción de la pandemia del Covid terminó desembocando en una versión de Rachel Daly nunca antes vista. Houston Dash llegaba a la Challenge Cup sin pena ni gloria. Junto con Kristie Mewis o Shea Groom, Rachel Daly era de los pocos nombres que centralizaban miradas en el conjunto de Texas. Finalmente fue todo el equipo el que centralizó las miradas al final de la contienda como campeonas de un título por primera vez en su historia.

Houston Dash fue cuarto clasificado en la fase previa, enfrentando así a Utah Royals en cuartos de final. Las de James Clarkson destronaron al conjunto anfitrión desde los once metros. Por contra se trataban de las primeras semifinales de la historia del club, enfrente estaba un Portland Thorns que a pesar de los éxitos posteriores experimentaba su peor momento de forma tras ser colista en la fase previa.

El Dash dejó en la lona a Portland y clasificó para la final junto con Chicago Red Stars, por aquel entonces vigente subcampeón de la NWSL. Sí en las rondas anteriores el favoritismo no había acompañado a Houston, menos en la final. El encuentro finalizó con victoria por 2-0 con goles de Sophia Schmidt y Shea Groom pero con Rachel Daly elegida como MVP del torneo.

Houston Dash levanta la primera Challenge Cup de su historia con Rachel Daly a la cabeza.

La pandemia marcó un antes y un después para Houston Dash y para su estrella, Rachel Daly. Mientras los gigantes de la liga se hundían, en Texas la dinámica era paralela y por tanto positiva. Previamente al Covid-19 sonaba tan raro vivir con mascarillas como una hegemonía de Houston Dash en la NWSL, Rachel Daly hizo de lo segundo una realidad.

Rachel Daly y un 2022 con logros y emociones 

La fama en el caso de Rachel Daly no es para menos. Ha sido titular indiscutible en el primer título del fútbol inglés después de 50 años, la Eurocopa Femenina. La final de la Euro la vieron más de 17 millones de personas en la BBC, siendo este el partido femenino con más audiencia televisiva en Inglaterra  y con más asistencia en un partido de Eurocopa, más de 90.000 personas en las gradas de Wembley. 

Ahora pasará a ser también uno de los nombres propios del Aston Villa. El conjunto de Birmingham busca dar el salto definitivo en el fútbol inglés tras lograr la permanencia el curso anterior.

Más allá de su fútbol, Rachel Daly siempre ha contado con una conexión especial con la grada, en Houston y en Inglaterra. Así hablaba Daly sobre la relación con los aficionados: “No los ignores, asegúrate de interactuar y mostrarle a la gente quién eres. Es bueno expresar quién eres y que otras personas vean que no solo somos futbolistas, también tenemos personalidades”. – Entrevista de Daily Mail-

Daly se adueñó de las sonrisas en la celebración del título de la Eurocopa en ‘Trafalgar Square’ y se convirtió en un símbolo para las inglesas dentro y fuera del campo.

2022 ha marcado un antes y un después en la vida de Rachel Daly, no sólo por su fichaje por el Aston Villa y el título de la Eurocopa, sino también por el fallecimiento de la persona que descubrió su pasión por el fútbol y su talento, su padre. Tal y como Daly apuntó en una entrevista: “Ha sido el año más difícil de mi carrera”. 


Así hizo balance Daly a la actual situación del fútbol femenino: “Queremos comenzar a cerrar esa brecha hacia la igualdad salarial y de oportunidades”. Las Lionesses apenas tienen tiempo para saborear el triunfo en la Eurocopa porque todavía no han firmado su clasificación al Mundial que deberán lograr en Septiembre.

Por Arnau González

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